AGUA

Sólo un tercio de los ríos más largos de la Tierra aún corren libres

El mapeo de millones de kilómetros de vías navegables permitió a los científicos realizar el nuevo cálculo. Los resultados son desalentadores.

El río Liard, en Canadá, es uno de los pocos ríos de más de 1.000 km que siguen fluyendo naturalmente sin interrupciones humanas. Foto: thecanadianencyclopedia.ca / Brandy Newton
El río Liard, en Canadá, es uno de los pocos ríos de más de 1.000 km que siguen fluyendo naturalmente sin interrupciones humanas. Foto: thecanadianencyclopedia.ca / Brandy Newton

Los ríos que fluyen libremente hacia los lagos y océanos, como lo han hecho por miles de años, son una especie en peligro de extinción en todo el planeta. Sólo un tercio de los ríos más largos del mundo siguen fluyendo libremente a lo largo de toda su longitud: dos tercios han sido coartados por por presas o embalses, según informa un estudio publicado en la revista científica Nature.

El estudio es el primer mapa global de “conectividad” de los ríos, y constató la capacidad del agua de los ríos para moverse libremente corriente abajo, a través de las llanuras y dentro y fuera de los acuíferos durante todo el año. La conectividad marca la salud de los ríos y es vital para proteger la biodiversidad de agua dulce, sostener las poblaciones de peces y entregar sedimentos a las regiones costeras amenazadas por el aumento de los mares.

El equipo de científicos a cargo, liderado por el geógrafo Günther Grill de la Universidad McGill en Montreal, Canadá, utilizó datos satelitales para mapear 12 millones de kilómetros de ríos en todo el mundo: encontraron que de los 246 ríos que tienen más de 1.000 kilómetros, solo el 37% sigue corriendo con naturalidad y solo el 23% lo hacen en su totalidad hasta el océano.

El urbanismo y los ríos

La mayoría de los ríos que fluyen libremente se encuentran en partes más remotas del mundo, como el río Liard de Canadá en el Ártico y el Luangwa de Zambia en la Cuenca del Congo.

En el otro extremo, aquellos ríos que tienen que atravesar zonas pobladas suelen estar intervenidos en distintas formas. En con poblaciones más densas, solo unos pocos ríos muy largos siguen fluyendo libremente, como el Irrawaddy -que atraviesa Birmania y Yunnan- y el Salween, este último nace al este del Tíbet y fluye hacia el sur durante casi 200 kilómetros a través de la provincia de Yunnan, China y del este de Birmania, desembocando en el golfo de Martaban del mar de Andamán.

Las represas y los embalses fragmentan en segmentos distintos los ríos de forma que no fluyen libremente; afectan la vida acuática en su conjunto que no puede nadar libremente como lo han hecho por siglos afectando sus capacidades de reproducción.

 

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